Can America’s Cities Make a Post-Pandemic Comeback?

Avant l’arrivée de Covid en Amérique en janvier 2020, seulement 5% de la main-d’œuvre américaine travaillait à distance tout le temps. Cependant, quelques mois après le début de la pandémie, presque tous les Américains qui pouvaient travailler à domicile le faisaient. Aujourd’hui, le travail à distance est une norme pour les cols blancs.

“Si vous prenez les États-Unis dans leur ensemble”, déclare Edward Glaeser, président du département d’économie de Harvard, la fréquentation des bureaux est “en baisse d’environ 19% par rapport aux niveaux d’avant la pandémie”. Cette moyenne masque des variations surprenantes entre les grandes villes. Alors que Houston se situe carrément sur la moyenne à 19 % et que Los Angeles « semble plutôt bien » à 21 %, New York et Boston sont toutes deux en baisse de 32 %.

“Et puis vous allez à San Francisco”, dit M. Glaeser avec un enthousiasme presque inconvenant. « San Francisco est toujours en baisse de 52 %. Le hub technologique est le plus extrême.

Ces chiffres sont basés sur des données tirées de Google Maps, qui suit les allées et venues des utilisateurs en surveillant la localisation de leurs téléphones. « Ils sont plutôt bons, un indicateur fiable », dit-il. Mais les chiffres de Kastle Systems, une société de gestion immobilière de New York qui fournit une technologie de balayage pour pointer dans des immeubles de bureaux de luxe, sont déconcertants. “Ces chiffres sont en baisse de plus de 50%” dans les 10 premières villes américaines, dit M. Glaeser. “Ils vous disent que dans le haut de gamme du marché de l’immobilier commercial, la situation est plus grave.”

M. Glaeser a des sentiments mitigés quant aux effets à long terme de tout cela. Le point de vue de l’économiste « a tendance à privilégier le choix, plutôt que de penser qu’il n’y a qu’une seule façon de vivre ou de travailler », dit-il. “Pour de nombreux travailleurs, une forme d’hybride sera souhaitable.” Certains, peut-être ceux qui en sont aux derniers stades de leur carrière, peuvent se contenter de s’éloigner complètement. Il ne pense pas qu’il soit « absolument nécessaire » que chaque employé retourne dans un bureau. “Mais je dirai que ça va être très difficile pour les villes si ça ne se fait pas.”

M. Glaeser, 55 ans, est sans doute le plus grand économiste qui étudie les villes. C’est une tribu en pleine croissance, dit-il dans une interview Zoom depuis son bureau sur le campus de Harvard, auquel, tient-il à souligner, il se rend en personne depuis août 2021. Les « caractéristiques » des modèles économiques urbains qu’il étudie impliquent l’espace— “reconnaître que les personnes et les entreprises font des choix quant à l’endroit où s’implanter.” Le zoom et le travail hybride sont peut-être là pour rester, admet-il. “Mais pour la plupart d’entre nous, les interactions les plus importantes de nos vies se produiront dans le monde réel et, par conséquent, l’emplacement reste absolument critique.”

D’après M. Glaeser, les villes comptent parmi les plus belles créations de l’humanité, moteurs de l’esprit d’entreprise, de l’inventivité et de la croissance économique. Son inspiration intellectuelle en tant qu’économiste urbain est Alfred Marshall (1842-1924), qui a formulé l’hypothèse qui, selon M. Glaeser, a été au cœur de sa propre carrière. « Grands sont les avantages », a observé Marshall à propos des villes, « que les personnes qui suivent le même métier spécialisé obtiennent d’un voisinage proche les uns des autres. Les mystères du commerce ne deviennent plus un mystère mais sont, pour ainsi dire, dans l’air.

Cela explique pourquoi les jeunes sont attirés par les villes et pourquoi, selon M. Glaeser, le travail en personne est essentiel au début d’une carrière. Les villes – et les contacts en face à face au travail – ont « cette composante d’apprentissage essentielle qui est précieuse et cruciale pour les jeunes travailleurs », dit-il. L’acquisition d’expérience et l’amélioration de la productivité, « mois par mois, année par année », font en sorte que les revenus individuels sont plus élevés dans les villes qu’ailleurs.

M. Glaeser fait l’éloge d’un « superbe article », publié dans la Review of Economic Studies en 2017, qui documente la façon dont les gens apprennent en travaillant dans les grandes villes. Les auteurs montrent que les travailleurs madrilènes gagnent 55 % de plus que ceux de l’Espagne rurale. « Ces avantages salariaux n’apparaissent pas comme par magie lorsque les travailleurs viennent à Madrid ou à Barcelone », déclare M. Glaeser. “Au lieu de cela, un nouveau travailleur dans la grande ville ne gagne qu’environ 10 % de plus qu’un travailleur dans une ville de taille moyenne.” Après 10 ans, cet écart de rémunération atteint 35 %.

“Le genre de jeunes qui ne veulent pas revenir au bureau”, dit-il, “ne savent pas vraiment ce qu’ils ont manqué.” Ils pensent que l’expérience de “travailler dans un Starbucks est tout ce qu’il y a, et qu’ils ont autant de développement de carrière que s’ils étaient entourés de mentors”. Ils ne le sont pas. Il cite une étude qui révèle que les travailleurs à distance font face à “une réduction de 50% de leur probabilité d’être promus”.

M. Glaeser décrit la pandémie comme une attaque directe et dévastatrice contre les villes. « Si vous prenez la définition de l’urbanisme », dit-il, « une ville est l’absence d’espace physique entre les personnes. Une ville, c’est densité, proximité, proximité. La distanciation sociale équivalait à « la désurbanisation rapide du monde ». Les Américains sont passés de payer volontairement une «prime élevée, que nous soyons une agence de publicité sur Madison Avenue ou un jeune de 22 ans ordinaire qui voulait juste être à New York, à vouloir tout d’un coup n’avoir personne autour de nous. ”

Le monde s’est connecté virtuellement, “ce qui a essentiellement changé les règles du jeu”. Aussi épuisants que nous trouvions Zoom et d’autres technologies, nous aurions subi des dommages économiques ou sanitaires plus importants sans eux: «Nous aurions soit avancé et non socialement distancié, auquel cas nous aurions eu plus de morts, soit nous aurions perdu plus économiquement – perdu plus de notre productivité.

L’impact du travail virtuel était très différent “à différentes parties de la distribution de l’éducation”, souligne M. Glaeser, et cela peut exacerber les inégalités économiques et sociales. Il cite des données du Bureau of Labor Statistics : La part des personnes titulaires d’un diplôme supérieur qui travaillaient à distance en mai 2020 était de 68,9 %, contre seulement 15 % des diplômés du secondaire travaillant à distance et 5,2 % des décrocheurs du secondaire. “C’était un phénomène assez élitiste.”

Mais maintenant que la menace de Covid s’est atténuée, les employés retourneront-ils travailler dans leurs bureaux municipaux ? Ceux qui posent la question vont au-delà des employeurs qui aspirent à les récupérer et incluent tout le monde, des maires des villes aux plus humbles vendeurs de café et de hot-dogs qui exercent leur métier sur les trottoirs urbains.

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Les travailleurs des services dans les secteurs de la vente au détail, des loisirs et de l’hôtellerie représentaient 32 millions de travailleurs américains en 2019, soit un cinquième de la population active américaine. Ils peuvent être particulièrement touchés. « Ces travailleurs s’épanouissent en fournissant des services aux personnes qui se rendent dans les grands bureaux », déclare M. Glaeser. Il avait cru que la pandémie serait “absolument catastrophique” pour eux. “Il s’avère que toute diminution de la demande de main-d’œuvre a été protégée par les milliards de dollars qui ont été versés en largesses fédérales.” Au fur et à mesure que cet argent s’épuise, l’effet risque d’être aigu.

Il y a une ironie dans tout cela. « Il y a généralement une très forte corrélation avec les convictions politiques », dit-il. “La différence de mobilité – les personnes qui se déplacent – était très claire au début entre le rouge et le bleu. Il y avait beaucoup plus de peur de Covid dans les États bleus, où il y avait aussi plus de travailleurs du savoir. Bien que les libéraux se disent également préoccupés par les inégalités économiques, les effets du travail à distance sont “probablement plus problématiques pour la mobilité ascendante dans les États bleus que dans les États rouges”, dit-il. “Les riches de San Francisco qui ne vont pas au bureau nuisent à la demande de services urbains, qui sont fournis par des San Franciscains moins instruits.”

Comment M. Glaeser plaiderait-il en faveur d’un retour au travail à l’échelle nationale? “Si je me rendais au maire [Eric] Adams de New York ou maire [Michelle] Wu de Boston, ce serait assez facile. Il s’agirait d’un travail de « persuasion » civique et morale, ainsi que de parler de l’importance vitale des villes. « La ville doit être un endroit prospère, où les gens s’achètent et se vendent, et interagissent les uns avec les autres. C’est terrible pour une ville que bon nombre de ses principaux marchés de bureaux urbains se sentent comme des friches pendant la journée.

Les villes, dit M. Glaeser, doivent reconnaître leur “fonction traditionnelle de fournir des opportunités économiques, et plus encore d’aider les pauvres à devenir des personnes à revenu intermédiaire”. Il recommanderait de faciliter autant que possible la réouverture des entreprises et d’offrir des «congés de permis» aux nouvelles entreprises dans les centres-villes actuellement inactifs. Surtout, il aimerait que les maires urbains américains s’attaquent à la criminalité, qui a augmenté de manière alarmante pendant la pandémie. Les homicides en 2021, souligne-t-il, ont augmenté de 44 % « dans les grandes villes américaines » par rapport à 2019.

Il serait “plus circonspect” en plaidant la cause auprès d’un chef d’entreprise. « Je dirais : ‘Je comprends que beaucoup de vos employés n’aiment pas entrer, alors examinons quelques données.’ » Il souligne un article dans Nature qui examine l’impact sur plus de 61 000 employés de Microsoft du travail à distance au cours des six premiers mois de 2020. « Le travail à distance à l’échelle de l’entreprise », a révélé l’étude, « a amené le réseau de collaboration des travailleurs à devenir plus statique et cloisonné, avec moins de ponts entre des parties disparates. Les employés ont trouvé beaucoup plus difficile d’acquérir et de partager des informations. M. Glaeser conseillerait aux employeurs de se demander s’ils “causaient des problèmes à long terme à l’entreprise en ne réunissant pas les gens au bureau”.

Ce qui soulève une autre question : “Boîte font-ils revenir leurs travailleurs? Assurément. Ils peuvent utiliser leur pouvoir salarial pour faire revenir n’importe qui. Il y a un prix auquel “presque tous nous entrerons au bureau – la question est, combien?” Mais il y a eu, dit-il, une grande « clarification » qui nous a amenés à réfléchir sur « la nature du travail, et la nature des bureaux ». Et il pense que le rythme et l’incidence du retour différeront selon la tâche effectuée par l’employé.

Il cite l’exemple de son propre lieu de travail. “Je considère qu’il est extrêmement important d’avoir une communauté d’universitaires dans ce bâtiment”, dit-il, “une communauté qui est là et disponible pour nos étudiants diplômés, qui se rencontrent dans les couloirs et qui est une communauté vivante et respirante.” En revanche, il ne pense pas que le personnel de soutien «qui travaille sur nos finances» doit être dans le bâtiment. “Ils ont besoin d’un peu de temps pour s’intégrer, puis c’est vraiment bien pour eux de rentrer chez eux.”

La connexion à distance a été calamiteuse pour l’éducation, déclare M. Glaeser : “Le désastre absolu que l’apprentissage à distance a été pour les enfants américains – et les enfants du monde entier – a été confirmé étude après étude, et en particulier pour les enfants les plus défavorisés”. L’enseignement collégial a également souffert. Donner une conférence à 100 étudiants sur Zoom, dit-il, est «juste un mauvais film, un très mauvais film. Rien de la magie qui vient des cours en direct et de l’interaction en direct avec les étudiants n’est là lorsque vous le faites via Zoom.

En ce qui concerne les employés individuels, M. Glaeser leur disait que son propre retour dans son bureau de Harvard il y a neuf mois était “tout simplement fantastique pour ma santé mentale”: “J’ai été une personne beaucoup plus heureuse d’être à nouveau avec des jeunes, d’être avec mes collègues. Et cela a été non seulement productif mais aussi joyeux.

M. Varadarajan, collaborateur du Journal, est membre de l’American Enterprise Institute et du Center on Capitalism and Society de l’Université de Columbia.

Wonder Land : La Maison Blanche dit maintenant que l’économie américaine est « en transition ». Ils ont bien compris cette partie. Images : Getty Images/The Universal Archive via AP Composite : Mark Kelly

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