Inside Biden’s calculated move to buck labor allies in hopes of averting a rail strike



CNN

Il n’y avait aucune illusion à l’intérieur de la Maison Blanche sur le fait que la décision de demander au Congrès d’imposer une convention de travail négociée aux cheminots et aux opérateurs des chemins de fer serait universellement bien accueillie, ont déclaré plusieurs responsables.

L’annonce de cette décision par le président Joe Biden lundi était aussi remarquable pour sa longueur de 506 mots et son explication détaillée, à la limite de la douleur, de la décision de s’opposer implicitement à des alliés politiques proches que pour la décision elle-même.

Le recul féroce du mouvement syndical était attendu, même s’il n’était pas le bienvenu, a déclaré un responsable. Des inquiétudes similaires de la part des alliés démocrates de Capitol Hill étaient considérées comme inévitables alors que la Maison Blanche s’orientait vers un plan d’action poursuivi 18 fois dans le passé pour empêcher une fermeture du rail et les retombées économiques considérables qui s’ensuivraient. On s’attend à ce que la Chambre vote mercredi sur la législation pour éviter une grève de rail.

Avant l’échéance du 9 décembre pour éviter un tel scénario, le temps presse.

Alors que Biden siégeait avec les quatre principaux dirigeants du Congrès moins de 24 heures plus tard mardi, il a exposé en termes simples le calcul stratégique qui l’emportait sur ses décennies de liens étroits avec le travail et le soutien général aux politiques mêmes que les membres de la base préconisaient. y compris dans un accord révisé.

“Ce n’est pas un appel facile, mais je pense que nous devons le faire”, a déclaré Biden à propos de la législation pour éviter une grève avant sa rencontre avec les législateurs bipartites à la Maison Blanche. “L’économie est en danger.”

Biden était assis près de la présidente Nancy Pelosi, la plus haute démocrate de la Chambre et une proche alliée qui a clairement indiqué après la réunion que malgré sa réticence à saper le pouvoir de négociation des syndicats, elle irait de l’avant avec l’appel de Biden à adopter une législation adoptant un accord de principe de septembre. approuvé par les dirigeants syndicaux et patronaux.

Mais c’est la propre déclaration de Pelosi, moins de 30 minutes après celle de Biden, qui a donné un aperçu des efforts intensifs en coulisses en cours depuis des mois pour empêcher ce que les responsables de la Maison Blanche considéraient comme une catastrophe économique inacceptable.

La Chambre se déplacerait dans quelques jours pour répondre à l’appel de Biden, a annoncé Pelosi. La coordination était claire, tout comme les enjeux. Biden avait parlé directement à Pelosi et au sénateur Chuck Schumer, son homologue au Sénat, a déclaré une source proche du dossier.

Les responsables de l’administration ont fourni des mises à jour continues aux dirigeants du Congrès depuis la fin octobre, a indiqué la source. À la mi-novembre, ces mises à jour avaient commencé à inclure une planification d’urgence si un accord était considéré comme hors de portée. Cela comprenait une action du Congrès pour mettre en œuvre l’accord de principe.

Les législateurs ont techniquement le pouvoir de poursuivre plusieurs options, y compris une prolongation d’une «période de réflexion» où les pourparlers pourraient se poursuivre sans la menace d’une grève imminente. Les représentants syndicaux n’ont jamais demandé que cette option soit retenue.

Pourtant, les responsables ont déclaré que demander une action du Congrès n’était pas une décision que Biden voulait prendre – et en fait, avait rejeté comme option dans la perspective de l’accord de principe conclu par les deux parties en septembre. Mais avec une échéance imminente, c’était celle qui soulignait une impasse que les responsables de la Maison Blanche avaient conclue au cours de plusieurs semaines ne pouvait pas être surmontée.

Avant son annonce, Biden s’est également entretenu avec les responsables du Cabinet qui avaient dirigé les pourparlers: le secrétaire au Travail Marty Walsh, le secrétaire à l’Agriculture Tom Vilsack et le secrétaire aux Transports Pete Buttigieg. Les agences constituaient également les principaux acteurs du groupe ferroviaire interagences qui s’était réuni quotidiennement tout au long du mois de novembre.

Le message sur la situation actuelle était clair.

“Lors des votes de ratification, les secrétaires du Travail, de l’Agriculture et des Transports ont été en contact régulier avec les dirigeants syndicaux et la direction”, a déclaré Biden dans son communiqué annonçant sa décision. «Ils croient qu’il n’y a pas de voie pour résoudre le différend à la table de négociation et ont recommandé que nous recherchions une action du Congrès. ”

La décision de Biden d’appeler le Congrès à agir marque le dernier tournant d’un processus que les responsables de l’administration naviguent intensément depuis des mois. Elle a marqué une convergence complexe de conflits commerciaux et de travail exacerbés par une pandémie qui ne se produit qu’une fois par siècle, des contraintes juridiques et économiques, des alliances politiques de longue date et, jusqu’en novembre, la réalité aiguë des élections de mi-mandat qui se profilent.

L’accord de principe entre les transporteurs ferroviaires et les syndicats, qui est intervenu après un marathon de plus de 20 heures de négociations, comprenait des éléments clés pour les cheminots, ont noté des responsables. Les dirigeants syndicaux avaient approuvé la proposition, qui comprend des augmentations immédiates de 14% avec arriérés de salaire et des augmentations de 24% sur cinq ans, plus des primes en espèces de 1 000 $ chaque année.

Il s’agit des plus fortes augmentations salariales obtenues par les syndicats depuis plus de 50 ans.

Mais le rejet de l’accord par quatre syndicats a souligné une réalité déterminante au cœur du conflit : les salaires et l’économie n’ont jamais semblé être le principal point de friction dans les négociations.

Il y avait des règles d’horaire qui maintenaient de nombreux travailleurs sur appel sept jours sur sept, même lorsqu’ils ne travaillaient pas, l’absence d’indemnités de maladie qui est courante pour les travailleurs d’autres industries et les pénuries de personnel.

Lorsque Biden est monté sur le podium placé dans le Rose Garden il y a des mois pour célébrer l’accord âprement disputé pour éviter une grève des chemins de fer, ses principaux collaborateurs et les responsables du Cabinet savaient que leur travail était loin d’être terminé.

Biden a qualifié l’accord de “victoire pour l’Amérique”, qui éviterait une calamité économique imminente. Il s’agissait d’un compromis entre les transporteurs ferroviaires et les dirigeants syndicaux qui, à peine 24 heures auparavant, semblait loin d’être acquis.

Décroché quelques semaines seulement avant les élections de mi-mandat, il a également marqué une évasion d’une calamité politique potentielle pour Biden et les démocrates du Congrès, plusieurs personnes étroitement impliquées ou informées des négociations ont reconnu.

Mais ce fut un répit momentané.

Les semaines à venir seraient remplies de séances d’information régulières pour les législateurs et de contacts constants avec les représentants des syndicats et des transporteurs. L’accord, en fin de compte, ne tiendrait pas tout seul – ce dont les responsables sont devenus de plus en plus conscients dans les semaines précédant la date limite, ont indiqué des sources.

Dans les mois qui ont suivi, le travail en coulisse des hauts responsables de l’administration avec leurs homologues de Capitol Hill et les principaux négociateurs ont souligné l’ampleur du défi qui subsistait alors que les membres syndicaux de base ont fait le point sur l’accord – et dans certains cas. trouvé qu’il manquait cruellement.

Pour Biden, qui ne manque jamais une occasion de vanter la bonne foi de son travail, et son équipe, qui regorge de fonctionnaires ayant des liens étroits avec le travail, le mécontentement a refait surface la réalité complexe à laquelle son administration a été confrontée dans l’effort furieux pour conclure l’accord dans le premier place.

Les membres syndicaux de base considéraient le manque de dispositions relatives aux congés de maladie payés comme une omission critique à la suite de la pandémie. Quatre des 12 syndicats parties aux négociations ont voté en faveur du rejet de l’accord signé par leurs dirigeants en septembre.

Les responsables de l’administration partageaient les préoccupations des syndicats concernant l’absence de congés de maladie payés dans l’accord, mais l’accord représentait un compromis qu’ils considéraient comme contenant des gains clairs pour les travailleurs qui s’étaient fait plus entendre dans leurs graves préoccupations concernant leur environnement de travail.

Plus important encore, ont noté les responsables, l’administration n’était pas partie prenante à la table des négociations.

Extrêmement prudents dans leurs efforts pour ne pas outrepasser leur autorité légale – et parfaitement conscients des risques qu’une administration pro-syndicale soit perçue comme mettant le pouce sur la balance lors des négociations entre les deux parties – les responsables ont joué un rôle de médiation et de convocation.

Walsh, le secrétaire du Département du travail qui a convoqué les principaux négociateurs de son agence lors des derniers pourparlers italiens du marathon alimenté par la nourriture pour élaborer l’accord de principe, a continué dans ce rôle dès l’annonce de l’accord.

Alors même que les syndicats ont commencé à voter pour rejeter l’accord, Walsh a essayé de trouver une voie à suivre.

Les responsables de la Maison Blanche et les dirigeants démocrates ont passé mardi à agir rapidement pour consolider le soutien à l’action législative avec du temps libre avant la date limite du 9 décembre, ont déclaré des responsables des deux côtés de Pennsylvania Avenue.

Les objections ont été bipartites, sinon encore généralisées. Le sénateur Marco Rubio, un républicain de Floride, a déclaré qu’il s’opposerait à un accord rejeté par les travailleurs.

Le sénateur Bernie Sanders, l’indépendant du Vermont, a signalé qu’il n’accepterait pas d’accélérer l’examen du Sénat sans vote pour garantir sept jours de maladie payés aux travailleurs.

Les dirigeants démocrates de la Chambre, cherchant à apaiser les inquiétudes au sein de leur caucus, ont finalement choisi de programmer un vote séparé sur la législation pour ajouter des congés payés à l’accord.

Pourtant, la Chambre contrôlée par les démocrates doit organiser le vote mercredi pour adopter le projet de loi codifiant l’accord. Schumer, après la rencontre avec Biden, a déclaré que lui et le sénateur Mitch McConnell, le meilleur républicain de la chambre, avaient convenu d’aller de l’avant « dès que possible » après le passage de la Chambre.

Pour les législateurs aux prises avec une liste de tâches substantielle au cours des dernières semaines de ce Congrès, la volonté de donner la priorité à la question souligne un sentiment partagé d’urgence des conséquences de l’inaction.

Il en va de même pour la volonté de Biden – qui, en tant que sénateur, a voté une fois pour s’opposer à une action du Congrès visant à mettre en œuvre un accord de travail ferroviaire – pour faire pression sur les législateurs pour qu’ils agissent.

Alors que Biden a été la cible de nombreuses critiques de la part des syndicats depuis sa décision d’appeler publiquement le Congrès à adopter un projet de loi pour éviter une grève cette semaine, la situation actuelle pourrait difficilement être décrite comme « Biden s’en tient aux syndicats, », a déclaré à CNN un stratège du travail familier avec les pourparlers sur la grève du rail, ajoutant que se tourner vers le Congrès était « toujours caché là-bas ».

“Ce n’est pas Reagan qui arrive avec PATCO ou quoi que ce soit du genre”, a déclaré le stratège, faisant référence à la célèbre décision du président Ronald Reagan au début des années 1980 de licencier des milliers de membres de la Professional Air Traffic Controllers Organization en réponse à leur grève. “C’est un accord où la Maison Blanche et le DOL et tout le monde ont pesé assez lourdement du côté des travailleurs.”

Quelques heures seulement après que Biden ait vanté la nécessité d’une action du Congrès, il était à Bay City, Michigan, pour défendre le programme économique de son administration.

Malgré les critiques des alliés – et les efforts urgents en cours à Capitol Hill pour obtenir les votes – il n’y avait aucune mention des pourparlers ferroviaires.

Mais il n’y a pas eu non plus d’hésitation à déployer une ligne d’applaudissements éprouvée que Biden a déployée à plusieurs reprises au cours de ses deux premières années au pouvoir – une ligne qui a souligné les liens que les responsables de la Maison Blanche considèrent comme suffisamment durables pour traverser le moment.

“La classe moyenne a construit l’Amérique et les syndicats ont construit la classe moyenne”, a déclaré Biden.

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