Loopholes and Missing Data: The Gaps in the Gun Background Check System

Le projet de loi bipartite sur le contrôle des armes à feu qui est déposé au Sénat ce week-end s’appuie fortement sur un cheval de bataille bureaucratique musclé mais en proie à des erreurs, familier à tout Américain qui a récemment acheté une arme à feu : le système fédéral de vérification des antécédents.

Deux des mesures de réforme les plus importantes en cours de discussion en réponse aux massacres de Buffalo et d’Uvalde – l’inclusion des dossiers des mineurs dans les vérifications des antécédents et de nouvelles restrictions sur les achats par un plus large éventail d’agresseurs domestiques – dépendent du fonctionnement efficace du système de vérification, qui est géré par le FBI et fait déjà face à une énorme augmentation de la demande d’armes à feu.

« Presque tout ce qu’ils font repose sur ce système. C’est la fondation », a déclaré Mark Collins, un haut responsable de Brady, le groupe de contrôle des armes à feu qui a joué un rôle central dans la création du système en 1993. « La fondation a des problèmes.

Le système national de vérification instantanée des antécédents – trois bases de données gargantuesques et interconnectées contenant des dossiers étatiques et fédéraux collectivement appelés «NICS» – est une merveille administrative, même ses détracteurs le reconnaissent. En 2021, le système a traité 40 millions de transactions d’armes à feu, dont 88 % en quelques minutes, et a bloqué des centaines d’achats par jour tentés par des personnes ayant un casier judiciaire, des problèmes de santé mentale, une dépendance à la drogue ou d’autres facteurs les empêchant d’acheter une arme à feu. en vertu de la loi fédérale ou de l’État.

Pourtant, malgré toutes ses forces, le système a été conçu il y a près de trois décennies pour fonctionner à une fraction de sa capacité actuelle. Il fonctionne avec de sérieuses limitations intégrées insérées par le lobby des armes à feu, qui ont poussé à accélérer les ventes d’armes à feu – en insérant une disposition qui permet aux marchands d’armes à feu de donner leurs armes aux acheteurs si une enquête n’est pas terminée dans les trois jours ouvrables.

Et bien que les 50 États participent au système, il reste techniquement volontaire, de sorte que le gouvernement fédéral n’a pas le pouvoir d’ordonner aux États de fournir des enregistrements – ou de dicter un calendrier pour la livraison des données. Selon de nombreux responsables de l’application des lois, cela a contribué aux lacunes persistantes du système qui ont été associées à plusieurs meurtres de masse très médiatisés et à de nombreux autres crimes moins médiatisés.

Les dossiers sur la violence domestique, la justice pour mineurs et les antécédents de santé mentale d’un acheteur sont parmi les plus difficiles à suivre, à collecter ou même à définir, selon les personnes qui ont étudié ou travaillé avec le système de vérification des antécédents.

La législation de compromis à l’étude ouvrirait, pour la première fois, l’accès aux dossiers de délinquance juvénile et de santé mentale aux acheteurs âgés de 18 à 21 ans. Mais cela pourrait prendre des années pour établir des protocoles permettant aux États de remettre leurs données, reflétant les défis chroniques de la collecte de dossiers de santé mentale fiables.

“Je pense qu’il y a des lacunes potentielles dans le système qui deviennent plus importantes lorsque vous ajoutez tous ces nouveaux éléments”, a déclaré William G. Brooks III, le chef de la police de Norwood, Mass.

« Est-ce que je pense qu’il y a beaucoup de lacunes dans le NICS ? Non », a déclaré M. Brooks, qui siège au conseil d’administration de l’Association internationale des chefs de police, qui a travaillé à l’amélioration du système. « Mais c’est comme n’importe quoi d’autre. C’est seulement aussi bon que les données y entrent.

Le paquet du Sénat en cours de négociation, avec le sénateur John Cornyn du Texas représentant les républicains et le sénateur Chris Murphy du Connecticut les démocrates, comprend un financement accru pour le système et des incitations pour les États à mettre en œuvre des procédures pour identifier les acheteurs ayant des problèmes de santé mentale, ainsi qu’un financement pour résoudre ces problèmes. problèmes.

Mais cela ne donne pas au FBI une nouvelle autorité significative pour forcer les gouvernements locaux à publier les données nécessaires pour effectuer rapidement des vérifications complètes.

Le système fédéral de vérification des antécédents « est brisé à bien des égards », a déclaré Benjamin Dowd-Arrow, chercheur en santé publique à la Florida State University qui étudie la violence armée.

“Il n’y a pas toujours une interconnexion pour s’assurer que les gens sont correctement contrôlés”, a-t-il déclaré. “Donc, nous nous retrouvons avec un système fracturé où certaines personnes passent sous le radar.”

Même la plus petite erreur peut conduire, directement ou indirectement, à la tragédie. En 2014, un garçon de 15 ans est entré dans son lycée à Marysville, Washington, et a tué par balle quatre élèves avant de se suicider. L’arme qu’il a utilisée a été achetée par son père, qui l’a obtenue après qu’une vérification des antécédents n’a pas réussi à signaler une ordonnance de protection déposée contre lui pour avoir agressé son ancien partenaire, après que les autorités locales n’ont pas prononcé de condamnation pour violence domestique, ce qui aurait dû arrêter le vente instantanément.

Dans un autre cas, en 2017, un homme armé a fait irruption dans une église de Sutherland Springs, au Texas, et a abattu 26 personnes avec une arme semi-automatique. Il l’avait acheté après que sa vérification des antécédents n’incluait pas de condamnation pour violence domestique avant sa libération de l’armée de l’air, qui n’avait pas saisi la condamnation dans le système.

Le Sénat a adopté à la hâte un projet de loi visant à encourager une meilleure tenue des dossiers parmi les agences fédérales.

Un problème distinct mais critique, selon les défenseurs du contrôle des armes à feu, est de combler les lacunes qui permettent aux vendeurs privés de vendre des armes sans aucune vérification des antécédents. Cette idée, combattue par les républicains, n’a jamais été sérieusement discutée dans les pourparlers en cours, dans l’intérêt d’obtenir un accord bipartisan qui pourrait obtenir 60 voix.

“Il existe de nombreuses autres façons de vendre des armes à feu en dehors de ce système, comme lors d’expositions d’armes à feu, sur Internet ou via des ventes privées”, a déclaré Rebecca Fischer, directrice exécutive de New Yorkers Against Gun Violence.

“C’est comme aller à l’aéroport et se faire dire que certaines personnes doivent passer par la sécurité et d’autres non”, a ajouté Lindsay Nichols du Giffords Law Center to Prevent Gun Violence.

Au fil des ans, les défenseurs du contrôle des armes à feu ont travaillé pour combler les lacunes du système de vérification des antécédents, mais ont rencontré une opposition persistante de la part des législateurs républicains et du lobby des armes à feu, qui ont fait valoir que les vérifications des antécédents étatiques et fédérales existantes restreignaient déjà les droits du deuxième amendement.

Sur le plan technique, à l’exception de quelques pépins sporadiques, NICS fonctionne assez bien au quotidien. Les propriétaires de magasins d’armes – la première ligne de défense pour identifier les acheteurs douteux – disent que le système les empêche souvent de vendre une arme à la mauvaise personne.

Krys Dibella, copropriétaire de Tobacco Valley Gun à East Windsor, dans le Connecticut, a déclaré qu’il y a environ un an et demi, un homme qui avait un permis de pistolet est entré dans son magasin pour acheter une arme de poing.

M. Dibella a déclaré avoir appelé la police d’État du Connecticut, l’un des rares États qui administre son propre système de vérification des antécédents plus strict, qui est intégré au NICS.

“Les flics ont dit ‘attendez s’il vous plaît’ et environ 10 minutes plus tard, trois voitures de police sont arrivées”, se souvient-il. “La police l’a menotté dans le magasin et est parti avec lui.”

La police lui disait seulement que l’homme avait un mandat en suspens.

En 2008, le FBI a tenté de quantifier les lacunes dans les dossiers du NICS, mais a abandonné l’effort plusieurs années plus tard après avoir rencontré des problèmes de logistique et de financement.

L’étude la plus récente, entreprise par le Consortium national à but non lucratif pour l’information et les statistiques judiciaires en 2013, a estimé que jusqu’à un quart de toutes les condamnations pour crime n’étaient «pas disponibles» dans le NICS.

Les contraintes de temps imposées aux enquêtes rendent le système encore plus vulnérable aux erreurs. Le plus gros problème avec NICS, aux yeux de ses détracteurs, est la soi-disant «échappatoire de Charleston», qui permet aux acheteurs de récupérer leurs armes après trois jours ouvrables même si elles n’ont pas encore été entièrement vérifiées, un scénario qui peut se produire lorsqu’un problème potentiel est identifié et nécessite une enquête de suivi.

La règle des 72 heures, insérée à la demande des législateurs républicains dans les négociations sur le projet de loi Brady il y a trois décennies, a joué un rôle direct dans l’un des déchaînements raciaux les plus meurtriers de l’histoire américaine. Un suprémaciste blanc qui a tué neuf personnes dans une église à prédominance noire à Charleston, en Caroline du Sud, en 2015 a été autorisé à récupérer son arme après trois jours ouvrables, même si un examen complet n’avait pas été effectué.

Il est apparu plus tard que le tireur aurait dû être interdit d’acheter une arme à feu parce qu’il avait précédemment admis à la police avoir été en possession d’une substance contrôlée. Mais la confusion sur les dossiers des forces de l’ordre locales a empêché les autorités de repérer le problème dans les délais impartis.

On ne sait pas combien de crimes ont été commis par des acheteurs qui ont été autorisés à récupérer leurs armes après trois jours avec des vérifications d’antécédents encore incomplètes – mais entre 5 000 et 6 500 armes par an sont confisquées à des personnes qui ont ensuite été jugées disqualifiées, selon au rapport d’opérations NICS 2021 du FBI.

Ces personnes sont jugées si dangereuses que les agents armés du Bureau de l’alcool, du tabac, des armes à feu et des explosifs – l’agence chargée de récupérer les armes – sont invités à abandonner tout ce qu’ils font pour récupérer les armes, selon les agents actuels et anciens.

Le compromis actuellement envisagé résoudrait ce problème, de manière étroite, en retardant les achats des 18 à 21 ans jusqu’à ce qu’un examen des dossiers juvéniles puisse être achevé.

Cassandra Crifasi, directrice adjointe du Center for Gun Violence Solutions à la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, a déclaré qu’elle était déçue que le Sénat n’envisage pas une prolongation de la période de 72 heures pour tous les acheteurs potentiels, que de nombreux États ont mis en place. place.

“C’est un fruit à portée de main”, a-t-elle déclaré. « Il ne s’agit pas de retirer les armes des gens. Il s’agit de donner plus de temps aux forces de l’ordre pour s’assurer que les personnes qui ne devraient pas avoir d’armes à feu ne les obtiennent pas. »

Le NICS fonctionne mieux lorsqu’il s’agit de mesures en noir et blanc, comme un casier judiciaire, selon les responsables. Mais tous les systèmes de suivi deviennent considérablement moins fiables lorsque les rapports reposent sur des données, telles que des dossiers de santé mentale ou des plaintes de violence domestique, qui font l’objet d’interprétations plus subjectives par les professionnels de la santé et les forces de l’ordre.

Cela devient encore plus problématique lorsque l’on considère les dossiers des mineurs.

“Vous parlez de mettre en place un système entièrement à partir de zéro”, a déclaré M. Collins du groupe de contrôle des armes à feu Brady. “Les dossiers juvéniles sont sacro-saints – nous croyons à juste titre dans ce pays que vous prenez un nouveau départ à 18 ans – donc les États devront trouver un moyen de divulguer les problèmes au NICS sans violer le droit à la vie privée d’un jeune, si possible.”

Et il n’y a aucune garantie que le système attrapera tous les tireurs de masse potentiels même après que ces changements auront été apportés. L’État de New York a une loi «drapeau rouge» qui vise à empêcher les individus qui constituent une menace violente pour eux-mêmes ou pour les autres d’accéder aux armes à feu.

Mais le jeune de 18 ans qui a tué 10 personnes à Buffalo le 14 mai a pu acheter légalement une arme à feu parce que personne n’a déposé de requête en justice pour une ordonnance de drapeau rouge lorsqu’il a subi une évaluation de santé mentale et a été libéré.

Les propriétaires d’armes à feu et les militants du contrôle des armes à feu s’accordent sur une chose : une vérification des antécédents ne peut jamais être entièrement efficace si les membres de la famille et les communautés n’interviennent pas lorsqu’ils remarquent un comportement susceptible de conduire à la violence.

“Ce que j’aimerais voir, ce sont les membres de la famille intervenir et faire leur travail et informer les forces de l’ordre lorsqu’il y a un parent dans le ménage qui ne devrait pas avoir d’arme à feu”, a déclaré Michael Cargill, propriétaire de Central Texas Gun Works à Austin.

“Nous avons eu des situations dans le magasin d’armes où des membres de la famille appellent et disent que leur fils, par exemple, est suicidaire et ‘S’il vous plaît, ne lui vendez pas d’arme.’ C’est comme ça que ça devrait fonctionner.

M. Cargill a déclaré qu’il y avait des membres de sa propre famille à qui il ne vendrait pas d’arme à feu parce qu’il pense qu’ils représentent un danger pour eux-mêmes et pour les autres.

Aucun de leurs problèmes, a-t-il ajouté, n’apparaîtrait lors d’une vérification des antécédents.

Alain Delaquérière recherche fournie.

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